Temple Street
@ Marché nocturne de Temple Street / Bing Wallpaper

Yau Ma Tei est connu des touristes pour son marché de nuit et ses restaurants de fruits de mer, offrant aux visiteurs un spectacle différent de la sage Victoria Island.

Didier Pujol nous raconte auourd’hui l’histoire quelque peu « agitée » de ce quartier populaire. Dans les années 1860, un poste de police, un marché et un casino légal sont implantés à Yau Ma Tei, une ligne de ferry spéciale le reliant à l’île de Hong Kong.

La ligne de côte s’arrêtait alors au niveau de Shanghai Street, soit près de 900 mètres de la côte actuelle. On se baigne alors à Yau Ma Tei, sa plage étant la plus grande de Victoria Harbour. La place devant le temple de Tin Hau, donne alors sur la mer.

Près du temple, des cartomanciens y donnent déjà des consultations, partageant aujourd’hui la scène avec des karaokés en plein air popularisés.

plage de Yau Ma Tei
Coastline of the Kowloon Peninsula (九龍海岸線) par 余震宇, Chung Hwa Books Co 2014

Vers 1880, le quartier se développe sur la première réclamation. La prostitution s’y installe (une version continentale de Shek Tong Tsui) avec ses maisons « deux-quatre », 2,4 Tael étant le prix de la nuitée dans les meilleures maisons (ci-dessous).

Un haut lieu de la prostitution à Hong Kong

Les professionnelles sont d’abord des « Tan-ka », ou « boat-people », ostracisées par les Chinois du continent et qui les surnomment « filles d’eau salée » (ham shui mui) du fait de leurs relations avec les marins.

En 1925 on assiste pourtant à Yau Ma Tei à la première grève de prostituées de la colonie, celles-ci s’élevant contre la rapacité des tenancières d’origine cantonaise qui veulent augmenter leur quote-part. Près de 1000 femmes occuperont le restaurant Tai Koon, avec l’appui de leurs clients et obtiendront finalement gain de cause devant le tribunal.

La prostitution continuera de se développer à Yau Ma Tei, avec dans les années 1960 une forte emprise des triades favorisée par la corruption.

vieux Yau Ma Tei

Dans les parloirs des saunas Mong Kok et de Yau Ma Tei, on peut dès lors choisir la nationalité des hôtesses, les plus chères étant les Russes, les chinoises figurant en bas.

Cette situation m’a étonné, venant de Shanghai où les comtesses Russes déchues constituaient les catégories les plus basses de la prostitution jusque dans les années 1950, les Chinoises étant elles, paradoxalement, en haut de la liste !

Les triades de Yau Ma Tei

En 1922, un nouveau poste de police, de style néoclassique, est construit à l’angle de la rue de Canton et Public Square Street. C’est entre autres dans ce poste de police que se déroule l’action de nombreux films de gangsters Hongkongais.

poste de police yau ma Tei
Old Yau Ma Tei Police Station – Wikipedia

Parmi les figures les plus illustres des années 60s et 70s, un nom revient souvent Lui Lok ou Lee Rock (1920-2010), incarné à nombreuses reprises par Andy Lau.

Cet ancien tireur de pousse-pousse entre dans la police en 1940 et atteint le grade de sergent. Il sera nommé à Yau Ma Tei en 1958 et étend rapidement son influence sur tout Hong Kong en recevant des “tea-money” des triades pour protéger leurs activités illicites.

Il est en 1956 à l’origine de la chute de K14, l’une des principales organisations du crime de Hong Kong, coup monté pour assurer son emprise ou règlement de compte? « 500$HK Million sergeant”, ainsi surnommé en référence aux sommes collectées, finira sa vie à l’étranger, sans que l’on puisse mettre la main sur son pactole.

Andy Lau Lee Rock 1991
Lee Rock, film de Lau Kock Cheong avec Andy Lau, 1991

Les triades continuent de pratiquer le racket des commerçants, gérer la prostitution, les paris clandestins et le trafic de drogue.

Un coup d’arrêt leur est porté en 1974 par la création de la brigade anti-corruption ICAC. Le recours à la vidéosurveillance permet aussi de faire baisser la criminalité.

Récemment, plusieurs coups de filets ont conduit à des arrestations spectaculaires, la plupart du temps grâce à l’infiltration par des membres de la police, comme en février 2014 où 46 membres des triades sont arrêtés à Yau Ma Tei.

Le marché aux fruits Yau Ma Tei

Il y a deux ans pourtant, le marché des fruits de Yau Ma Tei, bijou architectural datant de 1913 avec ses frontons de type hollandais, fut le théâtre d’un règlement de comptes entre parrains des triades, l’un d’entre eux étant Kwok Wing-hung ou “Shanghai Boy”.

marché aux fruits yau ma Tei
@ Nora Tam

Le marché a abrité dans les années 1970, trafics de cocaïne et jeux clandestins. Les marchandises étant manipulées à l’aide de crochets, de nombreuses bagarres ont impliqué cette arme, bien connue des amateurs de films de Kung Fu.

Cet héritage mouvementé est quoi qu’il en soit aujourd’hui menacé, sur le modèle de Kowloon City, la ville chinoise mythique rasée pour en éradiquer les trafics.

On parle en effet de déménager le marché, pour faire un meilleur usage du sol, sacrifiant au passage les arcades centenaires. A suivre.

Passionné par l’histoire et la culture chinoise, Didier Pujol organise des tours sur le Hong Kong et le Shanghai insolite. Vous pouvez le contacter par email ou via son blog.